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NASA公布更改后的“小行星重定向任务”计划:带回一块小行星上的巨石


NASA公布更改后的“小行星重定向任务”计划:带回一块小行星上的巨石



NASA原本打算将整颗小行星拖入月球周围的轨道,但是新计划将只会从小行星表面取走一块巨砾(如插图所示),再将这块巨砾送入环绕月球的轨道供深入研究。Illustration courtesy NASA
(神秘的地球报道)据美国国家地理(撰文:Nadia Drake 编译:向淑容):美国航太总署计划派遣太空船到一颗小行星,从它的表面上抓取一块巨砾,然后将巨砾送入一条环绕月球的轨道。
美国航太总署(NASA)要进行一场耗资12.5亿美元的旅行,而最后带回来的,将会是一块不起眼的岩石。
美东时间3月25日,NASA公布了更改后的「小行星重定向任务」(Asteroid Redirect Mission)计划:无人太空船原本应该把一整颗小行星带回到月球周围的轨道,现在则改成取回一块巨砾。
「太空船上会有一套感应器,能让我们确实察看巨砾,并且根据我们的知识及经验来决定要抓取哪一块,」NASA副署长Robert Lightfoot说。 「让我们动手吧。」
NASA在记者会中提到,太空船的最终目的地将会于2019年挑选出来。现在已经有几个候选者了,其中包括糸川小行星(Itokawa)、贝努小行星(Bennu),以及2008 EV5,其中2008 EV5是目前的首选。太空船将于2020年12月发射,大约两年后进入火星与木星之间的小行星带。
一旦抵达目的地,太空船就会从小行星表面抓取一块最宽达4公尺的巨砾,然后在小行星周围绕行215到400天,利用小行星本身的重力来将它推进另一条不同的轨道。
接下来,太空船会在2025年把抓取来的巨砾重新送入月球周围的一条稳定轨道。到时候,太空人就能与巨砾会合,并且搜集样本。
为何重要
如果成功了,这就会是第一个刻意将巨大的太空岩石移到地球附近任一位置的任务。太空人将会与取回的巨砾对接并搜集资料,帮助科学家深入研究这颗巨砾原先所在的小行星。
整体现况
NASA表示,这项任务是人类探索火星的跳板,也是一个测试地球防卫策略的机会。太空船造访目标小行星的时候,会和缓地将它导入一个不同的运行轨道,这将让科学家得以测试有哪些方法可能让朝着地球而来的大型小行星转向。
下一步
NASA正着手进行所谓的「A阶段」,进一步改善任务计划。目标小行星要再过几年才会挑选出来,而且NASA还要先完成可以载人的「太空发射系统」火箭(Space Launch System)及「猎户座人员太空舱」(Orion crew capsule),才有办法将人类送入环绕月球的轨道。